Research press release

古生物学:翼竜の羽毛にも色彩パターンがあり得た

Nature

Palaeontology: Colour patterns possible in pterosaur feathers

翼竜類の一部にはさまざまな色素が沈着した羽毛があり、体温調節とディスプレイ(誇示)の両方に用いられていたことを示唆する論文が、Nature に掲載される。この発見は、羽毛の初期の進化史を明らかにする手掛かりとなる。

翼竜類には、毛状の繊維(ピクノファイバー)でできた綿毛があることが知られているが、これが本物の羽毛かは議論の的になっている。今回、Maria McNamara、Aude Cincottaたちは、白亜紀前期のブラジルに生息していた翼竜類Tupandactylus imperator(約1億1300万年前のものと年代決定された)の頭蓋骨の一部を分析した。頭蓋隆起には、2つのタイプの羽毛が見られ、枝分かれしていない小さな単一フィラメントと、それより大きく、現代の鳥類の羽毛に近い枝分かれ構造のものがあった。

この頭蓋骨には軟組織が良好な状態で保存されていたため、McNamaraたちは、メラノソーム(色素を産生する構造体)を詳細に調べることができた。羽毛と皮膚のいずれにおいても、複数のタイプのメラノソームが確認された。これは、これまで獣脚類恐竜と現生鳥類でのみ知られていた特徴である。このことは、現代の鳥類の場合と同じく、メラノソームが羽毛の色を生み出していたことを示唆している。以上の知見を総合すると、これらの羽毛は飛行に使われていなかった可能性があるが、視覚的コミュニケーションの一形態として使用されており、この能力の基盤となる遺伝的機構は、初期に分岐した三畳紀中期から三畳紀後期(約2億4700万~2億100万年前)の爬虫類にすでに備わっていたことが示唆されている。

Some pterosaurs possessed feathers with varied pigmentation that were used for both thermoregulation and display, a Nature study suggests. The finds shed light on the early evolutionary history of feathers.

It is known that pterosaurs had fluffy coats consisting of hair-like fibres called pycnofibres, but whether or not these structures were true feathers has been debated. In this study, Maria McNamara, Aude Cincotta and colleagues analysed the partial skull of Tupandactylus imperator, a pterosaur from the Early Cretaceous of Brazil (dated to approximately 113 million years ago). Two types of feathers were observed on the cranial crest; smaller, unbranched monofilaments, and larger, branching structures that are more like modern-day bird feathers.

With the soft tissue well preserved, the team were able to examine the fine detail of pigment-producing structures known as melanosomes. Different types of melanosomes were identified in both feathers and skin, a feature previously known only from theropod dinosaurs and extant birds. This suggests that the melanosomes provided the feathers with colour, just like they do for birds today. Taken together, the finds hint that, although these feathers may not have been used for flight, they were being used as a form of visual communication, and that the genetic mechanisms underpinning this ability were already in place in early-diverging reptiles in the Middle to Late Triassic (around 247 to 201 million years ago).

doi: 10.1038/s41586-022-04622-3

「Nature 関連誌注目のハイライト」は、ネイチャー広報部門が報道関係者向けに作成したリリースを翻訳したものです。より正確かつ詳細な情報が必要な場合には、必ず原著論文をご覧ください。

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