Research press release



Environment: Estimating the climate impacts of airborne microplastics

このほど実施されたモデル化研究で、空気中のマイクロプラスチックが、太陽放射を反射することによって、気候にわずかな冷却効果をもたらすと考えられることが示唆された。この研究結果を報告する論文が、Nature に掲載される。ただし、この論文では、プラスチックが地球環境中に蓄積され続けると、将来的にはもっと強い影響が気候に及ぶ可能性があることが指摘されている。今回の研究で、全球の気候に対する空気中のマイクロプラスチックの直接的影響が初めて算出された。


今回、Laura Revellたちは、気候モデル化を行って、一般的に空気中に存在するマイクロプラスチックの放射効果を調べた。全般的に言えば、これらのマイクロプラスチックは主に大気の最下層で太陽放射を散乱することが判明した。これは、マイクロプラスチックが地表の気候にわずかな冷却効果をもたらす可能性があることを示唆している。ただし、Revellたちは、この冷却効果の正確な規模については、現状がデータ不足であるために、不確実な点が少なからず存在すると指摘している。Revellたちはまた、この冷却効果は、前提条件によるものの、マイクロプラスチックの温暖化効果によって、かなりの部分が相殺される場合があることを見いだした。


Airborne microplastics may have a minor cooling effect on the climate by reflecting solar radiation, suggests a modelling study in Nature. However, as plastic continues to accumulate in the Earth’s environment, a stronger climate effect could be exerted in the future, the paper suggests. The findings present the first calculations of the direct global climate effects of airborne microplastics.

Microplastics are emerging as widespread contaminants in the atmosphere that, owing to their small size and low density, can be transported by winds around the Earth. London, UK and Beijing, China have the highest measured concentrations of airborne microplastics reported to date. Atmospheric aerosols are known to warm or cool the Earth’s climate by absorbing and scattering radiation. However, the radiative effects of airborne microplastics and associated implications for the global climate are currently unknown.

Laura Revell and colleagues used climate modelling to determine the radiative effects of commonly found airborne microplastics. Overall, these microplastics were predominantly found to scatter solar radiation within the lowest part of the atmosphere, suggesting that microplastics may exert a minor cooling influence on the surface climate. However, there are uncertainties in the exact magnitude of this effect owing to a current lack of data, the authors note. They also find that the warming effect of microplastics can, depending on assumptions, counteract much of the cooling.

The abundance of plastic accumulated in landfills and the environment is projected to double over the next three decades. Without serious efforts to address microplastic pollution, mismanaged plastic waste could influence the climate in the future, the authors warn, and may already contribute locally to atmospheric heating and/or cooling.

doi: 10.1038/s41586-021-03864-x

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