Research press release


Nature Communications

Palaeontology: First bird fossil from Gondwana found in Brazil



今回、Ismar Carvalhoたちは、ブラジルで発見されたリボン状の尾羽を持つ鳥の立体化石を分析し、この尾羽の構造と機能を初めて明らかにした。この尾羽には、楕円形の羽幹がある他、一列に並んだ斑点が見られ、これは装飾的な色彩パターンの名残だとCarvalhoたちは解釈している。また、Carvalhoたちは、この尾羽が性的誇示、種の識別や視覚的コミュニケーションと関連しているが、バランスや飛翔とは関連していないという考え方を示している。尾羽が空力的に最適化されていないことが立体化石によって示されているからだ。そして、南米で生息していた鳥類の祖先のリボン状の尾羽に関する論文が発表されたことで、このタイプの羽毛をもつ古代の鳥類の分布が広がった。これまでは中国で発見された化石に関する研究報告しかなかった。また、今回発見された化石の骨の発達から得られた証拠は、この鳥が若鳥であった可能性が高いことを示している。

A three dimensional fossilised bird, representing the most complete avian specimen to-date from the Early Cretaceous of Gondwana (Northeast Brazil), is described online in Nature Communications. Roughly the size of a hummingbird, this fossil is the first of its kind to be found in South America.

Most feathered bird fossils from the Cretaceous have been recovered from Northeast China and these fossils comprise the majority of what we know about the early evolution of bird feathers. Ribbon-like feathers, which do not exist in living birds, have previously all been recovered from 2D slabs so little was known about their 3D shape.

Now Ismar Carvalho and colleagues describe a 3D bird fossil from Brazil with ribbon-like tail feathers, providing an unprecedented look at their structure and function. The feathers have an elliptical shaft and show a row of spots, which the authors interpret as the remnants of an ornamental colour pattern. The authors suggest that these tail feathers may be associated with sexual display, species recognition or visual communication, and not balance or flight, as this 3D fossil indicates that the tail feathers are not aerodynamically optimised. Documentation of ribbon-like tail feathers in South American bird ancestors broadens the distribution of ancient birds with this feather type, up to now only reported from China. Evidence from the bone development of the fossil also indicates that the bird is likely a juvenile.

doi: 10.1038/ncomms8141

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