Research press release


Nature Communications

Neuroscience: Post-mortem examination of the brain of Patient H.M.


Henry Molaison(患者名H.M.)は、記憶に関連する最も著名な神経科学の症例研究である。彼は、10歳の時に原因不明の小発作を起こすようになり、15歳になると大発作に進行した。抗けいれん薬にあまり効果がなかったことから、27歳の時(1953年)に脳神経外科手術が行われ、脳内の海馬の一部が摘出された。この手術の後、発作の頻度が低下したが、Molaisonは情報を固定して、長期記憶に保存できなくなった。1990年代に行われた脳の画像検査では、学習と記憶の処理に密接に関わる脳領域である海馬の大部分が摘出されていたことが確認された。ただし、当時の画像検査技術は、病変部の境界を正確に描き出せるほど分解能が高くなかった。

Molaisonが2008年に死亡した後、Jacopo Anneseたちが、Molaisonの脳切片を作製し、病変部の3次元モデルを作製した。その結果、海馬の相当な部分が実際には残っていたことが明らかになった。これは、Molaisonの生前に行われた脳画像検査とは対照的な結果だった。今回の解析結果は、海馬の特定の領域が記憶において果たす役割の再評価が必要となる可能性を示している。

Post-mortem analysis of the brain of Patient H.M., whose case played an important role in the development of theories relating to the link between brain function and memory, reveal new details that may affect our understanding of the role of the hippocampus in memory. The work, published in Nature Communications, reveals that within Patient H.M.’s brain a significant portion of the posterior hippocampus, which was thought to have been removed in the 1950s, is actually intact.

Henry Molaison or Patient H.M. is the most famous human neuroscience case study involving memory. Due to unknown causes, he began experiencing minor seizures at the age of 10, which developed into major seizures by age 15. Anticonvulsant drugs at the time were not very effective and so in 1953, at the age of 27, he underwent a neurosurgical procedure to remove portions of the hippocampus in the brain. Following this surgery, although the frequency of seizures declined, Patient H.M. could not consolidate and store information in long term memory. Brain imaging studies in the 1990s confirmed that most of the hippocampus - a region that is heavily implicated in processing learning and memory - had been removed. However, these techniques lacked the resolution to define the exact boundaries of the lesions.

After his death in 2008, Jacopo Annese and colleagues sectioned Patient H.M.’s brain and created a three-dimensional model of the lesioned region. What they found, in contrast to earlier imaging studies while Patient H.M was alive, was that a substantial portion of the hippocampus was actually retained. This means that the role that certain areas of the hippocampus play in memory may need to be reassessed.

doi: 10.1038/ncomms4122

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