Research press release


Nature Communications

Fossils: Dining on dinosaur feathers

シラミの現生種に似た昆虫が羽毛恐竜に寄生していた可能性を示唆する研究論文が、今週発表される。今回発見された新属新種の昆虫Mesophthirus engeliは、部分的に損傷した恐竜の羽毛と共に約1億年前の琥珀の中から発見された。


今回、Dong Ren、Chungkun Shihたちの研究グループは、ミャンマー北部のカチン州で出土した2個の琥珀の中に2本の恐竜の羽毛とともに保存された状態で見つかった昆虫の若虫(10匹)を調べた。この昆虫には翅がなく、そのボディープランはシラミの現生種に類似しており、強力な咀嚼口器という注目すべき特徴があった。恐竜の羽毛のうちの1本は損傷しており、それが咀嚼によるものだと考えられ、シラミの現生種が寄生する鳥類の現生種に見られるものと非常によく似ていた。こうした新知見は、羽毛の寄生虫が白亜紀中期かそれ以前に進化し、それが鳥類と羽毛恐竜が多様化した時期とほぼ同じ頃だったことを示唆している。

Feathered dinosaurs were parasitized by insects similar to modern lice, suggests a study published in Nature Communications this week. The newly discovered insect species, Mesophthirus engeli, was found along with partially damaged dinosaur feathers in approximately 100-million-year-old amber.

Owing to gaps in the Mesozoic fossil record (the period from 250 million to 65 million years ago), the origins and evolution of feather-feeding behaviour by insects has remained unclear. Insects that feed on blood have been identified from both the Jurassic (201 million to 145 million years ago) and Cretaceous (145 million to 66 million years ago) periods. However, despite the prevalence of feathered dinosaurs at this time, insects that may have fed on these feathers have not been reported until now.

Dong Ren, Chungkun Shih and colleagues studied ten insect nymphs found preserved with two dinosaur feathers inside two pieces of amber from Kachin Province in northern Myanmar. These wingless insects have a similar body plan to modern lice and notably have strong chewing mouthparts. One of the feathers is damaged, apparently by chewing, in a very similar manner to modern bird feathers parasitized by lice. The new findings suggest that parasites of feathers evolved during or before the mid-Cretaceous and around the the same time as the diversification of birds and feathered dinosaurs.

doi: 10.1038/s41467-019-13516-4

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