Research press release


Nature Communications

Evolution: A spring in the step for hominin evolution


東アフリカ地溝帯系は、活動的な大陸地溝帯の1つで、ヒト(Homo sapiens)の進化にとって重要な場所であるアフリカでは、現在、大陸を引き裂こうとする力が加わっている。この地域でのヒト族の進化と分散は、気候変化のみに依存するとこれまで考えられていた。しかし、非常に乾燥した気候だった時代にどの淡水源が利用可能だったのかについて解明が進んでいないため、その時にヒト族が生き残り、分散した過程と場所が明らかになっていない。

今回、Mark Cuthbertたちの研究グループは、東アフリカ地溝帯系の現在の地形のマップを作成して、450か所以上の現存する湧水を同定し、地下水の分布が気候によって変化する過程をモデル化した。そしてCuthbertたちは、これらのデータとモデルをヒト族の移動のモデルと組み合わせた。その結果、乾燥期においては、地表水が少ない孤立した居住地の存続にとって地下水の利用可能量が非常に重要なことが判明した。そのため、東アフリカ地溝帯系におけるヒト族集団の分散と生存の予想外の変動が、地下水源のために起こりやすくなった可能性がある。

Hominin evolution and dispersal patterns in the East African Rift System were controlled by groundwater availability according to a study published in Nature Communications this week. The research shows that groundwater acted as a buffer to climate variability in the region by providing a source of fresh water in the form of natural springs.

The East African Rift System represents an active continental rift, currently forcing apart Africa, that is a key location for the evolution of Homo sapiens. Hominin evolution and dispersal in the region had been previously assumed to be solely dependent on climate shifts. However, it was not previously understood what sources of fresh water were available when the climate was very dry and, therefore, how and where hominins could have survived and dispersed during such times.

Mark Cuthbert and colleagues mapped the current landscape in the East African Rift System, identifying over 450 current springs, to produce a model of how groundwater distribution varies with climate. They coupled these data and models with modelling of hominin movements. The authors found that in dry periods, groundwater availability was critical in supporting isolated habitats where surface water was scarce. Thus, groundwater sources may have facilitated unexpected variations in the dispersal and survival of hominin populations in the East African Rift System.

doi: 10.1038/ncomms15696

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