Research press release

【化石】恐竜の胚化石「ベイビー・ルイ」の正体が判明

Nature Communications

Fossils: Discovering the identity of the dinosaur Baby Louie

「ベイビー・ルイ」として広く知られる恐竜化石について、今週掲載される論文では、巨大なオビラプトロサウルス類の新種恐竜の胚と同定されたことが報告されている。この化石は、1990年代の中国で恐竜の卵の巣の化石から初めて発見され、およそ8900万年~1億年前(白亜紀後期)と年代決定されていたが、このほど正式に記述された論文が発表された。

今回、Junchang Lu、Darla Zelenitskyたちの研究グループは、このベイビー・ルイの化石とこれまでに論文に記述された恐竜種を比較して鳥類様恐竜の分類群caenagnathid oviraptorosaurの新種と同定し、Beibeilong sinensisと命名した。これは、「中国の赤ちゃん恐竜」という意味で、中国語の「赤ちゃん」と「竜」をそれぞれピンイン表記したのが‘beibei’と‘long’で、 ‘sinensis’はラテン語で「中国の」という意味だ。この化石化した胚は、口先から尾の付け根までわずか38 cmの長さだが、体重1トン超(1,100 kg)まで成長する可能性があると過去の研究で推定されている。

このベイビー・ルイの胚とともに保存されていたのが、最も大きな恐竜の卵として知られるMacroelongatoolithusの部分化石だ。このタイプの卵はアジアと北米の白亜紀後期の化石記録にたくさん含まれており、このことは大型のcaenagnathid oviraptorosaurが、当時、広範囲に生息し、ありふれた存在であったことを示唆している。

The dinosaur fossil popularly known as “Baby Louie” is identified as the embryo of a new species of giant oviraptorosaur in a study published in Nature Communications this week. The approximately 89-100 million-year-old (Late Cretaceous) fossil was first discovered within a nest of dinosaur eggs in China in the 1990s, but has not been formally described until now.

Junchang Lu, Darla Zelenitsky and colleagues compared the fossil Baby Louie to previously described dinosaur species and determined that it is a new species of caenagnathid oviraptorosaur, a group of bird-like dinosaurs. They named it Beibeilong sinensis, which translates to the ‘Chinese baby dragon’ (‘beibei’ is the Chinese Pinyin word for baby, ‘long’ is the Chinese word for dragon, and ‘sinensis’ is the Latin word for Chinese). The embryo is only 38cm long from its snout to the base of its tail; however, a previous study estimated that dinosaurs from such eggs could reach over one tonne (1,100 kg) as adults.

The Baby Louie embryo is preserved along with a partial clutch of the largest known type of dinosaur egg, called Macroelongatoolithus. This egg type is abundant in the fossil record of the Late Cretaceous from both Asia and North America, suggesting that large caenagnathid oviraptorosaurs were widespread and common at that time.

doi: 10.1038/ncomms14952

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