Research press release

【化石】羽毛恐竜の軟組織の輪郭から解剖学的構造を明らかにする

Nature Communications

Fossils: Fleshing out our understanding of feathered dinosaurs

ジュラ紀後期の恐竜であるアンキオルニスに鳥のような前肢、脚、尾、趾蹠があったことを明らかにした論文が、今週掲載される。この研究で新たに行われた体形の再現は、これまで検出が難しかった軟組織の証拠に直接基づいている。

絶滅した脊椎動物(背骨を持つ動物)の体形の推定は、軟組織がほとんど保存されていないため、骨格構造と現生種との比較によって間接的に行わざるを得ないのが通例なのだが、そうした再現作業によっても本当の体形を把握できないことがある。今回、Xiaoli Wang、Michael Pittmanとその他の研究者からなるチームは、小型の羽毛恐竜アンキオルニスの体形について解明を進めるため、可視光では見えない軟組織の詳細が分かるレーザー励起蛍光画像法を用いてアンキオルニスの化石標本9点を検査した。この標本の軟組織の輪郭から、約1億6000万年前に生息していたアンキオルニスが、太鼓用バチの形をした脚など現生鳥類の特徴を数多く有していたことが明らかになった。

以上の新知見は、これまでのアンキオルニスの体形に関する推論をさらに進め、その体を細かく再現した。Wangたちは、今回の研究によってアンキオルニスが流線形の体をしていたかどうかを判定するための根拠が得られ、これによって飛翔の進化に関する手掛かりが得られる可能性があるという見方を示している。

The Late Jurassic dinosaur Anchiornis had bird-like arms, legs, tail and footpads, shows a study published in Nature Communications this week. The new body-shape reconstruction is based directly on soft-tissue evidence that has previously been difficult to detect.

Due to the rarity of soft-tissue preservation, the body shape of extinct vertebrates (animals with backbones) usually must be inferred indirectly from skeletal structure and by comparison to living species. However, such reconstructions may not capture the true body shape. To learn more about the body shape of a small, feathered dinosaur called Anchiornis, Xiaoli Wang, Michael Pittman and their colleagues used laser-stimulated fluorescence imaging, a technique that reveals soft tissue details that are invisible under visible light, on nine Anchiornis specimens. The soft-tissue outlines of the specimens revealed that Anchiornis, which was alive around 160 million years ago, already had many of the characteristics of modern birds, including drumstick-shaped legs.

These findings extend previous inferences of Anchiornis body shape, providing a detailed reconstruction of the body. The authors suggest that this work may provide a basis for determining whether Anchiornis was aerodynamic, which may offer insights into the evolution of flight.

doi: 10.1038/ncomms14576

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