Research press release

【化石】15億6000万年前の大きな生物の化石

Nature Communications

Fossils: Living large 1.56 billion years ago

体長数十センチで多細胞真核生物に似た生物の15億6000万年前のものとされる化石について記述された論文が、今週掲載される。同じような体長の真核生物が化石記録上一般的なものになり始めたのは今から6億3500万年前であるため、今回の発見は、肉眼で見える大きさの真核生物の初期進化を示す新しい証拠であるかもしれない。

Maoyan Zhuたちは、中国北部のGaoyuzhuang(高于庄)累層の泥岩から167点の化石を発見し、そのうちの53点を4種類の形状に分類した。約半数が直線形状を有し、残りは楔形、楕円形、舌形だった。これらの化石は、炭素を豊富に含む圧縮化石として保存されており、最大で長さ30 cm、幅8 cmだった。また、Zhuたちは、長さ10マイクロメートルの細胞が密に詰め込まれた断片も発見し、これが多細胞生物の化石であることのさらなる証拠だと解釈している。

Zhuたちは、これらの化石標本の詳細な分析を行った結果、これらが微生物マットの断片ではなく、真核生物の化石だと解釈しており、古代海洋の大陸棚部分に生息する光合成生物だと推測している。ただし、これらの化石生物の類縁性は正確に解明されていない。今後の研究の続行が、こうした古代の海洋生態系の解明に役立つと考えられる。

Fossils tens of centimetres in length which resemble multicellular eukaryotes and date back to 1.56 billion years ago are described in a paper published in Nature Communications this week. Eukaryotes of similar size do not start to become common in the fossil record until 635 million years ago, so this discovery could represent new evidence for the early evolution of eukaryotic organisms large enough to be visible with the naked eye.

Maoyan Zhu and colleagues found 167 fossils in the mudstones of the Gaoyuzhuang Formation in North China and assigned 53 fossils to four distinct shapes: nearly half of them have a linear shape; the others are wedge-shaped, oblong, or tongue-shaped. The fossils, which are preserved as carbon-rich compressions, measure up to 30 centimetres in length and eight centimetres in width. The authors also found fragments of closely packed, ten micrometre-long cells, which they interpreted as further evidence for multicellularity in these fossils.

Based on detailed analyses of the fossil specimens, they interpret them as eukaryotes rather than fragments of microbial mats, and speculate that they may represent photosynthesizing organisms living in shelf areas of ancient oceans. However, the exact affinity of the specimens remains uncertain. Further research will help to shed light into these ancient marine ecosystems.

doi: 10.1038/ncomms11500

「Nature 関連誌注目のハイライト」は、ネイチャー広報部門が報道関係者向けに作成したリリースを翻訳したものです。より正確かつ詳細な情報が必要な場合には、必ず原著論文をご覧ください。

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