Research press release


Nature Communications

Evolution: The hand and foot of Homo naledi



Tracy Kivellたちの論文には、南アフリカ共和国のライジングスター洞窟系のディナレディ・チャンバーで出土した約150点の手の骨化石(ほぼ完全な成体の右手の骨化石を含む)から明らかになったホモ・ナレディの手について記述されている。ホモ・ナレディの手は、手首の構造と長くがっしりとした親指がネアンデルタール人と現生人類の手と類似している。しかし、指の骨は、ホモ・ナレディの方が長く、曲がっており、ホモ・ナレディが手を使って木登りや樹上での移動をするとともに力を込めて手を正確に操って道具を使用していたことが示唆されている。

一方、William Harcourt-Smithたちの論文には、ディナレディ・チャンバーで出土した足の骨の化石の断片(良好な状態で保存されていた成体の右足の化石を含む)107点に基づくホモ・ナレディの足に関する記述がある。Harcourt-Smithたちは、ホモ・ナレディの足が、現生人類の足に見られる数多くの特徴を備え、直立と二足歩行に十分に適応していたことを明らかにする一方で、足の指の骨(基節骨)が現生人類より曲がっている点を指摘している。


The structure and function of the hand and foot of Homo naledi are described in two separate papers published online in Nature Communications this week. Taken together, the findings indicate that H. naledi may have been uniquely adapted for both tree climbing and walking as dominant forms of movement, while also being capable of precise manual manipulation.

Modern humans (Homo sapiens) and extinct human species, including Homo neanderthalensis, Homo erectus, Homo habilis and Homo naledi, are part of the Homo genus. The Homo genus and the Australopithecus genus (extinct, close relatives of Homo) are together referred to as hominins.

In the first paper, Tracy Kivell and colleagues describe the H. naledi hand based on nearly 150 hand bones, including a nearly complete adult right hand, uncovered from the Dinaledi Chamber of the Rising Star cave system in South Africa. The H. naledi hand shares a long, robust thumb and wrist architecture with Neanderthals and modern humans. However, the finger bones are longer and more curved, suggesting the hand was used for movement and climbing through trees in combination with the forceful, precision manipulation required to use tools.

In the second paper, William Harcourt-Smith and colleagues describe the H. naledi foot based on 107 foot elements from the Dinaledi Chamber, including a well-preserved adult right foot. They show that the H. naledi foot shares many features with a modern human foot, indicating that it is well-adapted for standing and walking on two feet. However, the authors note that it differs in having more curved toe bones (proximal phalanges).

When considered together, these papers indicate a decoupling of upper and lower limb function in H. naledi, providing an important insight into the skeletal form and function that may have characterized early members of the genus Homo.

doi: 10.1038/ncomms9432

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