Research press release

古生物学:爬虫類の進化の謎に光を与える先史時代の小さなトカゲ

Scientific Reports

Palaeontology: Tiny prehistoric lizard sheds light on reptile evolution

先史時代の爬虫類の新種がドイツで発見され、Vellbergia bartholomaeiと命名されたことを報告する論文が、今週Scientific Reports に掲載される。この爬虫類種の解剖学的特徴によって、鱗竜形類の初期進化の理解が深まる。

鱗竜形類は、規模と多様性が最大級の四肢動物系統で、1万500種以上が含まれており、現代のトカゲ類、ヘビ類、ムカシトカゲ類の祖先に当たる。しかし、化石標本は、数か所の三畳紀の遺跡でしか発見されておらず、鱗竜形類の初期進化は、ほとんど解明されていない。

今回、Gabriela Sobralたちの研究チームは、ドイツのベルベルグにある三畳紀中期(2億4700万年~2億3700万年前)の堆積層から小さな化石を発見した。分析の結果、この化石標本は、初期の鱗竜形類の新種であることが分かった。そして、この遺跡で発見された化石標本の中で最も小さいものに分類され、ベルベルグで発掘された初めての幼体化石である可能性がある。V. bartholomaeiは、下顎と比べて幅の狭い歯、細長い歯、低い歯などの独特な特徴を示しており、他の鱗竜形類種と異なっているのだが、現代のトカゲ類とムカシトカゲ類の祖先に見られる特徴も寄せ集められている。これらの知見は、Vellbergiaがトカゲ類とムカシトカゲ類の共通祖先である可能性を示唆しており、初期爬虫類の進化に関する理解が深まる。

この化石は、鱗竜形類の初期進化を解明する上でベルベルグの遺跡が重要なことを示す新たな証拠である。三畳紀前期の化石記録は数が少ないため、地球上で起こった既知の絶滅事象の中で最も規模の大きいペルム紀と三畳紀の境界(約2億5200万年前)で生じた大量絶滅の後、脊椎動物が回復し、現生種に多様化した過程を解明する上で三畳紀中期の化石標本が根本的に重要なものとなっている。

The discovery of a new species of prehistoric reptile from Germany is reported this week in Scientific Reports . The anatomical features of the species, named Vellbergia bartholomaei, add to our understanding of the early evolution of lepidosauromorphs.

Lepidosauromorphs are one of the largest and most diverse tetrapod lineages with over 10,500 species. Ancestors to modern-day lizards, snakes and reptiles known as tuataras, lepidosauromorph specimens have only been found across a few Triassic sites and their early evolution remains largely unknown.

Gabriela Sobral and colleagues discovered the small fossil within the Middle Triassic (247 to 237 million-years-old) deposits of Vellberg, Germany. Analyses suggest that the specimen is a previously unknown species of early lepidosauromorph. One of the smallest found at the site, it could represent the first juvenile fossil collected at Vellberg. V. bartholomaei differs from other lepidosauromorph species owing to its distinct characteristics, including narrow, slender and short teeth relative to the lower jaw, but shares a mosaic of features found in the predecessors of present-day lizards and tuataras. The findings, which suggest that Vellbergia may be a common ancestor of the two lineages, further our understanding of early reptile evolution.

The fossil adds to evidence implicating Vellberg as an important site for understanding early lepidosauromorph evolution. Owing to the poor fossil record for the Early Triassic period, specimens from the Middle Triassic are of fundamental importance to understanding how vertebrates recovered after the Permian-Triassic mass extinction (around 252 million years ago), the Earth's most severe known extinction event, and how they diversified into modern species.

doi: 10.1038/s41598-020-58883-x

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