Research press release

【化石】現生人類の手に近い手骨の化石としてはこれまでで最古

Nature Communications

Fossils: Discovery of the oldest modern-looking hand bone

化石記録において、現生人類の手に近い手骨の化石として最古のものが発見されたという報告が、今週掲載される。この化石は、アウストラロピテクス類全種およびホモ・ハビリス類の手とは異なると考えられている。今回の発見は、現生人類の手に最もよく似た手を持つヒト族(人類の祖先)が、今から184万年以上前のオルドバイ渓谷(タンザニア)に他の古代ヒト族(パラントロプス・ボイセイとホモ・ハビリス)と共存していたことを示唆している。

現生人類様(MHL)の手は、石器の使用への適応だと一般に解釈されている。しかし、ヒト族の化石記録が拡大するにつれて、手の進化に複雑なパターンのあることが明らかになってきており、一部の古代ヒト族の手骨がその後に出現したヒト族よりも現生人類の手骨に似ていることも分かってきた。比較的最近の鮮新世のヒト族の手のプロポーションが現生人類に近いことが化石記録に示されているが、大部分の骨格的証拠からは、鮮新世のヒト族がかなり長い時間を樹上で過ごす生活に適応していたことが示されている。

今回、Manuel Dominguez-Rodrigoたちは、新たに発見された手骨を解析し、それが、現生人類に近い外観を有する古代ヒト族(ホモ・エレクトスに似ているが、その正体は確認されていない)の左手の小指の一部である可能性の高いことを報告している。そして、この解析結果と考古学的証拠を用いたDominguez-Rodrigoたちは、今から200万年前近くに東アフリカのヒト族系統において(単一の骨から推測可能な限りの)MHLの手骨の全体的形状が発現し、それとともに樹上生活への適応が顕著に減少したという考え方を示している。

人類の進化の非常に早い時期に現生人類の体形のいくつかの重要な側面が出現したことを示す証拠はこれまでにも見つかっているが、この骨化石(OH 86)もそうした証拠の1つとなった。ただし、ヒト族の骨格進化は複雑かつ非線形的であるため、今回の研究で問題となったヒト族種の重要な古生物学的側面を明らかにするためには、手の他の領域(と他の解剖学的領域)の化石の解析を進めることが必要となっている。

The earliest modern-human-like hand bone in the fossil record, which appears different to those from all australopiths and the Homo habilis group, is reported online in Nature Communications. The discovery suggests that a hominin (human ancestor), with a hand more similar to modern humans than any others, co-existed with other ancient hominins called Paranthropus boisei and H. habilis at Olduvai Gorge, Tanzania, more than 1.84 million-years-ago.

Modern human-like (MHL) hands are commonly interpreted as adaptations for the use of stone tools. However, as the hominin fossil record expands, a complex pattern of hand evolution is becoming apparent, with the hand bones of some ancient lineages more similar to modern hands than those of more recent ones. In addition, although the fossil record indicates that the more recent hominins from the Pliocene possessed MHL-hand proportions, most skeletal evidence also indicates that they possessed adaptations for spending considerable time dwelling in trees.

Now, Manuel Dominguez-Rodrigo and colleagues analyse a newly discovered hand bone, which they report is likely part of the little finger of the left hand of an ancient but modern looking hominin lineage (yet unidentified, although similar to Homo erectus) . Using archeological evidence along with their analysis they suggest that just under 2 million years ago this East African hominin lineage showed marked reduction in adaptations for living in trees, along with the expression of an overall modern human-like (MHL) finger bone shape (as far as it is possible to infer from a single bone).

The bone, OH 86, adds to previous evidence indicating that several key aspects of modern human body shape emerged very early in human evolution. However, due to the complex and non-linear nature of skeletal evolution in hominins, further analysis of remains from other regions of the hand (and other anatomical regions) is necessary to clarify key palaeobiological aspects of this hominin species.

doi: 10.1038/ncomms8987

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