Research press release



三畳紀のアルゼンチンに生息していたトカゲ似の爬虫類の頭蓋骨化石について記述された論文が、今週、Nature に掲載される。この化石の年代測定が行われて、約2億3100万年前のものとされ、ヘビ、トカゲ、ムカシトカゲの進化へとつながる分類群の起源を解明するための手掛かりが得られた。


今回Ricardo Martínezたちが記載したのは、保存状態の良い爬虫類の頭蓋骨化石で、有鱗目とムカシトカゲ目の分岐が起こる前のものとされ、鱗竜類の出現に近い時期のものであり、これまでで最も古い鱗竜類の1つとなる可能性がある。この頭蓋骨には、現生種のトゥアタラと共通の特徴があり、ムカシトカゲ目に特有と考えられるいくつかの解剖学的特徴が鱗竜類進化の初期に出現したことが示唆されている。この化石は、ヨーロッパで最古の鱗竜類よりも約1100万年後のもので、南米で最古の鱗竜類とほぼ同時代のものだ。今回の知見は、鱗竜類のステム群とクラウン群が、三畳紀の少なくとも1000万年間にわたって共存しており、初期の鱗竜類の地理的分布が、以前考えられていたよりもかなり広いことを示している。

The skull of a lizard-like reptile from the Triassic of Argentina, dated to be around 231 million years old, sheds light on the origins of the group that gave rise to snakes, lizards and tuataras. The fossil is described in this week’s Nature.

Lepidosaurs are scaled reptiles. They include squamates (lizards and snakes) and sphenodontians, such as the tuatara (reptiles found in New Zealand). With more than 11,000 species, lepidosaurs are the most diverse group of terrestrial vertebrates alive, yet compared with their sister lineage (the archosauromorphs, which includes crocodiles, and avian and non-avian dinosaurs), little is known about their early evolution because the fossil record is fragmented.

A well-preserved reptile skull that predates the split between squamates and sphenodontians, described by Ricardo Martínez and colleagues, is close to the origin of lepidosaurs and may be one of the earliest known lepidosaurs. The skull shares features with modern tuataras, suggesting that several anatomical features, presumed exclusive to sphenodontians, must have originated early in lepidosaur evolution. The fossil is about 11 million years younger than the oldest known lepidosaurs from Europe, and approximately the same age as the oldest known South American lepidosaurs. The findings indicate that stem and crown lepidosaurs were contemporaries for at least 10 million years during the Triassic, and that early lepidosaurs had a much broader geographical distribution than was previously thought.

doi: 10.1038/s41586-021-03834-3

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