Research press release

【化石】絶滅した大型類人猿の解明を進める古い歯のエナメル質

Nature

Fossils: Ancient enamel sheds light on extinct giant ape

絶滅した大型類人猿種であるギガントピテクス・ブラッキーの歯のエナメル質の分析について報告する論文が、今週掲載される。今回の研究は、大型類人猿の進化と多様化の理解に役立つかもしれない。

ギガントピテクス・ブラッキーは、絶滅した巨大な類人猿で、1935年に1本の歯の化石試料をもとに初めて同定され、更新世(約200万年前~30万年前)の東南アジアに生息していたと考えられている。ギガントピテクス・ブラッキーの数多くの歯と4点の下顎骨の一部が見つかっているが、頭蓋化石は見つかっておらず、ギガントピテクス・ブラッキーと他の大型類人猿種との関係とギガントピテクス・ブラッキーの大型類人猿種からの分岐を解明することは困難だった。

今回、Frido Welkerたちの研究グループは、中国のChuifeng洞窟で発見された190万年前のギガントピテクス・ブラッキーの化石臼歯を分析した。Welkerたちは、この化石試料から古いエナメルタンパク質を回収し、雌のギガントピテクス・ブラッキーの臼歯である可能性があることを示している。さらなる分析は、ギガントピテクス属が約1200万~1000万年前に共通祖先を持つオランウータンの姉妹群であることも示された。今回の研究で得られた知見によれば、ギガントピテクス属の分岐があったのは中新世の中期または後期とされる。

Welkerたちは、このエナメルタンパク質が、これまでに配列解読されたものの中で最も古い骨格タンパク質だと考えている。そして、Welkerたちは、亜熱帯地域で見つかった化石標本に古いエナメル質タンパク質が残存していたことで、これまでプロテオーム解析法を適用できないと考えられていた地域と時代にプロテオーム解析の適用範囲が広がるという考えを提唱している。

An analysis of dental enamel from an extinct giant ape species, Gigantopithecus blacki, is reported in Nature this week. The research may aid our understanding of great ape evolution and diversification.

G. blacki is an extinct giant ape, which was first identified in 1935 based on a single tooth sample and is thought to have lived in Southeast Asia during the Pleistocene period (around 2,000,000 to 300,000 years ago). Numerous G. blacki teeth and four partial mandibles have been identified but the absence of cranial remains has meant its relationship to other great ape species and its divergence from them has been hard to determine.

Frido Welker and colleagues analyse a 1.9-million-year-old fossil molar from G. blacki discovered in Chuifeng Cave, China. The authors recovered ancient enamel proteins from the sample and suggest that the molar may have belonged to a female G. blacki. Further analysis indicates that Giganthopithecus is a sister group to orangutans with a common ancestor around 12 - 10 million years ago. This finding places the divergence of Giganthopithecus in the Middle or Late Miocene epoch.

The authors suggest that these are the oldest known skeletal proteins sequenced to date. They propose that the survival of ancient enamel proteins from a subtropical specimen expands the scope of proteome analysis into geographical areas and time periods that have previously been thought to be incompatible with the technique.

doi: 10.1038/s41586-019-1728-8

「Nature 関連誌注目のハイライト」は、ネイチャー広報部門が報道関係者向けに作成したリリースを翻訳したものです。より正確かつ詳細な情報が必要な場合には、必ず原著論文をご覧ください。

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