Research press release





アフリカ以外の地域にヒト族が存在していたことを示す最古の証拠は、ドマニシ(ジョージア)で見つかったホモ・エレクトス(Homo erectus)の骨と道具で、185万年前のものだった。この他にも初期ヒト族の化石が中国とジャワ島(インドネシア)で見つかっており、170~150万年前のものとされている。しかし、200万年前よりも昔にヒト族が活動していたことを示す証拠がある、とする主張も度々なされている。

今回のZhaoya Zhuたちの論文によれば、打ち砕いて加工された石82点と加工されていない石14点が中国黄土高原のShangchenで発見され、更新世前期のものと特定された。これらの石には、石核、剥片、スクレイパー(削器)、ポイント(尖頭器)、ボーラー(穴あけ器)、ピック(尖った部分を持つ石器)が含まれており、初期の道具の証拠であることが示唆されている。また、Zhuたちは、衝撃によって損傷したハンマーストーン2個も見つけた。この遺跡の周辺での発掘調査では、石核器と剥片器と共にシカの下顎骨片が見つかった他、ウシ科動物(偶蹄類の反芻哺乳動物)などの化石骨片も見つかっている。


A largely continuous artefact sequence in Shangchen, China, which has been dated to between 1.3 and around 2.1 million years ago, is reported in a paper published online this week in Nature. The findings suggest that there may have been a hominin presence outside Africa earlier than previously thought.

The earliest evidence of hominins outside of Africa comes from Dmanisi, Georgia, where tools and bones of Homo erectus date as far back as 1.85 million years ago. Other early hominin fossils found in China and Java date to between 1.5 and 1.7 million years ago, although there have been persistent claims for evidence of hominin activity that is older than 2 million years.

Zhaoya Zhu and colleagues describe 82 flaked and 14 unflaked stones from the Early Pleistocene found at Shangchen in the Chinese Loess Plateau. Among these stones were cores, flakes, scrapers, points and borers, and picks, which suggest evidence of early tools. The authors also identified two pieces of hammerstones with percussion damage. Excavation around this area revealed core and flake tools along with a lower jaw fragment of a deer, as well as bovid (a cloven-hoofed ruminant mammal)and other fossil bone fragments.

The authors show that this sequence has 17 artefact-bearing layers. The stone artefacts were mostly found in 11 layers, which developed in a warm and wet climate; however, artefacts were found in only six loess layers. Loess is a silt-sized sediment formed by the accumulation of wind-blown dust, indicating a colder and drier climate. The authors suggest that this pattern is consistent with a similar artefact sequence found in Tajikistan. In addition, the authors note that the 17 layers span a long period, about 0.85 million years, and indicate that there may have been repeated, but not necessarily continuous, hominin occupation of the Chinese Loess Plateau between 1.3 and 2.1 million years ago.

doi: 10.1038/s41586-018-0299-4

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