Research press release

【天体物理学】オウムアムアは葉巻形の彗星だった

Nature

Astrophysics: Sometimes a cigar-shaped ‘comet’ is just a comet

オウムアムアという葉巻型の天体は、2017年に発見され、太陽系外から飛来した天体であることが初めて確認されたが、この天体は結局のところ彗星だったとする研究が、今週発表される。この移動する天体を巡っては論争が持ち上がっており、発見当初は彗星に分類されたが、その後は小惑星とされ、最終的には「恒星間天体」という新たな区分に属する最初の天体とされていた。

オウムアムアは、2017年10月19日に米国ハワイ州のハレアカラ観測所が初めて発見した暗赤色の天体で、起源は分かっていない。この天体は、全長が約800メートルの極端な楕円形で、自転運動がふらついており、太陽系内に入ってからは太陽に拘束されない双曲線軌道上を移動していた。オウムアムアの表面は彗星の核に似ているが、彗星が昇華して形成される「コマ」(星雲状のガスや塵)は観測されず、恒星の近くを通過する際にガスの放出も観測されなかった。

今回、Marco Micheliたちの研究グループは、太陽系内を移動するオウムアムアの運動に関して、地上からと宇宙空間での観測の結果を検討した。その結果、オウムアムアの軌道弧が太陽や惑星、大型小惑星の重力だけでは説明できないことが明らかになり、オウムアムアを主に太陽から離れる方向に誘導する加速度の一部が重力以外の力によると推定された。このようなオウムアムアの運動は、彗星から放出されるガスによって推進される彗星の挙動と一致している。また、Micheliたちのモデルでは、この非重力運動を説明できる可能性のある他の要因(太陽の輻射圧、太陽風との磁気相互作用など)も否定されている。

‘Oumuamua - the cigar-shaped body spotted last year that is the first known visitor from outside the Solar System - is a comet after all, reports a paper published online this week in Nature. The travelling body had been the object of some debate previously, first being classified as a comet, then an asteroid, and finally the first of a new class of ‘interstellar objects’.

First spotted by Hawaii’s Haleakala Observatory on 19 October 2017, ‘Oumuamua is an unusually elongate, about 800-metre-long, dark red body, of unknown origin, that tumbled along an unbound, hyperbolic path across the Solar System. Although the surface of ‘Oumuamua resembles the core of a comet, it did not appear to have the ‘coma’ of atmosphere and dust that forms as comets melt and release gases when passing near a star.

Marco Micheli and colleagues studied both ground- and space-based observations of the motion of ‘Oumuamua throughout our Solar System. They show that the arc along which the object travelled cannot be explained solely by the gravitational attraction of the Sun, planets and large asteroids. Instead, they find that part of the acceleration, which was predominantly directed away from the Sun, must be non-gravitational in nature. This motion is consistent with the behaviour of comets, which can be propelled by the gas released from them. From their modelling, the authors could also rule out other likely explanations for the non-gravitational motion, including pressure from solar radiation or magnetic interaction with the solar wind.

doi: 10.1038/s41586-018-0254-4|英語の原文

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