Research press release




スマトラ島のパダン高地にある更新世の洞窟(Lida Ajer)には豊かな多雨林動物相があり、19世紀後半に初めて行われた発掘作業でヒトの歯が2点見つかった。今回、Kira Westawayたちの研究グループは、Lida Ajer洞窟を再び調査して、これらの歯が現生人類に特有なものであることを確実に同定した上で、3種類の年代測定法を用いてこれらの化石の年代を決定して確実な年表を作成した。つまり、Westawayたちは、赤色熱発光法とpost-infrared infrared-stimulated luminescence(pIRIR)法によって堆積物の年代を測定し、この洞窟に関連する洞窟生成物の包括的な年代をウラン系列年代測定によって決めることで埋没年代を決定したのだった。

Lida Ajer洞窟は、現生人類が多雨林環境に居住していたことを示す最古の証拠だ。海洋環境がヒトの生命維持にとって好条件であったと考えられることから、アフリカを出た現生人類が海岸に沿って移動したとする仮説が長い間有力視されている。これに対して、多雨林では、各種資源が広く分散している上に季節性があり、食料の栄養価も低いため、ヒトの定住が非常に難しいと考えられていた。多雨林環境をうまく利用するには、複雑な計画立案と技術革新が必要とされるが、Westawayたちのデータは、そうしたことが70,000年前よりもかなり前から存在していたことを示している。

New fossil evidence suggests that modern humans arrived in Sumatra, Indonesia, between 73,000 and 63,000 years ago, before the catastrophic eruption of Mount Toba, reports a paper published online in Nature this week. Although previous genetic studies indicated that there was a modern human presence in southeast Asia more than 60,000 years ago, actual fossil evidence has been scant and circumstantial.

Lida Ajer is a Pleistocene cave in the Padang Highlands of Sumatra with a rich rainforest fauna, which was originally excavated in the late 19th century, yielding two human teeth. Kira Westaway and colleagues reinvestigated Lida Ajer, providing a secure identification that the teeth are characteristic of modern human and establishing a robust chronology using three different dating methods to determine the age of the fossils. They determined burial ages by dating the sediments using red thermoluminescence and post-infrared infrared-stimulated luminescence techniques, and bracketing ages using U-series dating of the associated cave formation.

Lida Ajer represents the earliest evidence of modern humans occupying a rainforest environment. The longstanding preferred route of modern humans migrating out of Africa had been along the coast, as marine environments would have offered favourable conditions for human sustenance. By contrast, rainforests - with their highly spaced, seasonal resources and nutritionally insufficient food - would have presented serious difficulties for human colonization. The successful exploitation of the rainforest environment would have required complex planning and technological innovations, which the authors’ data indicate existed in Asia well before 70,000 years ago.

doi: 10.1038/nature23452

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