Research press release




現生主竜類の鳥類とワニ類が共通祖先から分岐したのは三畳紀のことだった。これは、陸生脊椎動物の進化における主要な移行期であり、四肢の比率と体サイズの変化が関係していたが、こうした新機軸は、化石記録にほとんど残っていない。今回、Sterling Nesbittたちの研究グループは、鳥類の幹系統で最も原始的なものの1つであるTeleocrater rhadinusの化石について記述している。この化石は、タンザニアの三畳紀中期の地層から出土したものであり、T. rhadinusは、細身の四足歩行の肉食動物で、主竜類の進化史上の同時代の動物として描かれることの多い小型の二足歩行動物よりもワニ類に似ている。


Analysis of a newly described fossil, reported online in Nature this week, suggests that certain features that have been presumed to be characteristic of dinosaurs, actually evolved much earlier, soon after the bird-crocodylian split. This finding forces a rethink of early dinosaur evolution.

Birds and crocodylians, both modern-day archosaurs, diverged from their common ancestor during the Triassic period. This major transition in terrestrial vertebrate evolution involved changes in limb proportions and body size, but these innovations are poorly documented in the fossil record. Sterling Nesbitt and colleagues describe the fossil remains of one of the earliest members of the avian stem lineage. Teleocrater rhadinus, from the Middle Triassic epoch of Tanzania, was a lightly built, quadrupedal carnivore - more like a crocodile than the small bipeds often depicted for animals at this point in archosaur evolution.

Teleocrater is assigned to an entirely new clade of reptiles, dubbed Aphanosauria, which sits at the base of the bird-line archosaurs before the split between pterosaurs and dinosaurs. The new clade has transitional morphologies, combining features present in the last common ancestor of birds and crocodylians, such as a crocodilian-like ankle joint, with some classic dinosaur characteristics. Overall, the study hints that these early stem avians were substantially more species-rich, widely geographically distributed and morphologically diverse than previously thought.

doi: 10.1038/nature22037

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