Research press release



白鳥のような曲がった首とひれ足のような前肢を持ち、少なくとも一定の期間は水中で生息していた新種の恐竜種Halszkaraptor escuillieiについて記述された論文が、今週掲載される。この恐竜は、白亜紀のカンパニアン期(約7100万~7500万年前)に現在のモンゴルにあたる地域で生息していた。


今回、Andrea Cauたちの研究グループは、高分解能シンクロトロン放射光走査装置を用いて、部分的に岩石に埋没したままのマニラプトル類恐竜の化石を調べたところ、奇妙な特徴が少なからず見つかった。こうした特徴は、非鳥類型マニラプトル類恐竜にはほとんど見られないのに、水生や半陸半水生の爬虫類分類群と鳥類分類群に見つかっているのだ。

この奇妙な特徴については、陸上を二足歩行し、姿勢適応が(カモのような)短い尾の鳥類に似ているが、(ペンギンとその他の水鳥のように)ひれ足のような前肢を使って水中を移動し、長い首を使って採餌や待ち伏せ狩猟を行う水陸両生獣脚類恐竜の新種の特徴だとCauたちは解釈している。Cauたちは、これまで謎であった断片的な化石標本2点とH. escuillieiを新たな恐竜の亜科(Halszkaraptorinae)に分類した。

A swan-necked and flipper-forelimbed new dinosaur species that spent at least some time living in water is described in a paper published in Nature this week. Halszkaraptor escuilliei lived during the Campanian stage of the Cretaceous (about 71-75 million years ago) in what is now Mongolia.

Maniraptora is a group of dinosaurs that includes birds and their closest relatives. During the Cretaceous, several maniraptoran lineages evolved different characteristics related to the ecosystems they inhabited, including active flight, gigantism, cursoriality (a specific adaptation for running) and herbivory.

Andrea Cau and colleagues use a high-resolution synchrotron radiation scanning method to examine a maniraptoran fossil still partially embedded in rock. The specimen, they find, has a number of strange features that are mostly absent among non-avian maniraptorans, but are shared by reptilian and avian groups with aquatic or semiaquatic ecologies.

The authors interpret these features as those of a new species of amphibious theropod that walked on two legs on land, with postural adaptations similar to short-tailed birds (like ducks), but used its flipper-like forelimbs to manoeuvre in water (like penguins and other aquatic birds), relying on its long neck for foraging and ambush hunting. The researchers group the new find with two other hitherto enigmatic and fragmentary specimens to produce a new dinosaur subfamily, the Halszkaraptorinae.

doi: 10.1038/nature24679

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