Research press release


Nature Ecology & Evolution

Archaeology: A 51,000-year-old giant deer bone engraved by Neanderthals

ネアンデルタール人が彫刻を施した5万1000年前の骨が発見され、Nature Ecology & Evolution に掲載される論文で発表される。この発見により、ネアンデルタール人の高度な象徴的行動の証拠がまた増えることとなった。

芸術や象徴的行動の事例は、アフリカおよびユーラシアの各地で、初期のホモ・サピエンス(Homo sapiens)に広く見いだされている。しかし、人類に近縁の絶滅種であるネアンデルタール人に関しては、認知能力を明らかにする可能性のある類似の証拠が見つかっていない。

Dirk Leder、Thomas Terbergerたちは今回、放射性炭素年代測定法で5万1000年以上前のものとされた巨大シカの指の骨を発見したことを報告している。その骨はドイツ北部のアインホルンヘーレのかつての洞窟の入り口で発見されたもので、積み重なった山形紋の模様が刻み込まれている。顕微鏡による分析と実験による再現から、その骨はまず煮て軟らかくした後に彫られたことが示唆された。線の1本1本が山形紋の模様に刻まれていることから概念的想像がうかがわれるのみならず、当時のアルプス北方にはそのシカが珍しい存在であったことからも、その彫刻には象徴的な意味があるという見方が支持される。

著者たちは、彫刻を施された骨は、ホモ・サピエンスが中央ヨーロッパに到達する前に、ネアンデルタール人が象徴的行動を取っていたという証拠になると結論付けている。しかし、同時掲載のNews & ViewsではSilvia Belloが、5万年以上前にネアンデルタール人と現生人類の間で遺伝子の交換が行われていた証拠があることを考えると、「現生人類集団とネアンデルタール人集団の間では、知識に関しても古くから同様の交換が行われていて、それがアインホルンヘーレの彫刻物の制作に影響した可能性を排除することはできない」と述べている。ただし、彼女は「学習する能力、イノベーションを自分自身の文化に取り込む能力、そして新しい技術や抽象概念に適応する能力は、行動の複雑さの要素として認めるべき」であり、「彫刻が施されたアインホルンヘーレの骨によって、ネアンデルタール人の行動はさらにホモ・サピエンスの現代的行動に近付いた」とも述べている。

The discovery of a 51,000-year-old engraved bone carved by Neanderthals is reported in a paper published in Nature Ecology & Evolution. This finding adds to growing evidence of sophisticated symbolic behaviour by the species.

Examples of art and symbolic behaviour have been widely found in early Homo sapiens across Africa and Eurasia. However, similar evidence that could shed light on the cognitive capacity of the Neanderthals — the closely related, extinct relatives of humans — is lacking.

Dirk Leder, Thomas Terberger and colleagues report the discovery of a giant deer toe bone that is radiocarbon dated to at least 51,000 years ago. The bone was found at the former cave entrance of Einhornhöhle in northern Germany and is incised with a stacked chevron design. Microscopic analysis and experimental replication suggest the bone was first boiled to soften it before carving. Not only is the engraving of individual lines into a chevron design indicative of conceptual imagination, but giant deer were rare north of the Alps at this time, reinforcing the idea that the engraving had symbolic meaning.

The authors conclude that the engraved bone provides evidence that Neanderthals were engaging in symbolic behaviour before Homo sapiens arrived in Central Europe. In an accompanying News & Views, however, Silvia Bello writes that given the evidence for the exchange of genes between Neanderthals and modern humans over 50,000 years ago, “we cannot exclude a similarly early exchange of knowledge between modern human and Neanderthal populations, which may have influenced the production of the engraved artefact from Einhornhöhle.” However, she goes on to state that “the capacity to learn, integrate innovation into one’s own culture and adapt to new technologies and abstract concepts should be recognized as an element of behavioural complexity”, and that “the engraved bone from Einhornhöhle brings Neanderthal behaviour even closer to the modern behaviour of Homo sapiens.”

doi: 10.1038/s41559-021-01487-z

「Nature 関連誌注目のハイライト」は、ネイチャー広報部門が報道関係者向けに作成したリリースを翻訳したものです。より正確かつ詳細な情報が必要な場合には、必ず原著論文をご覧ください。

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