Research press release


Nature Ecology & Evolution

Palaeontology: Ancient rodent-like fossils suggest early social behaviour in mammals

7550万年前のものとされる齧歯類様の多丘歯類哺乳類の化石標本に、同じ穴に生息していた複数個体の骨格が含まれていたことから、中生代には哺乳類に社会性があった可能性が示唆された。この知見について報告する論文が、今週、Nature Ecology & Evolution に掲載される。


今回の論文で、Lucas Weaverたちの研究チームは、米国モンタナ州で発見された小型哺乳類の骨の堆積物について、異なる世代の複数個体が一緒に埋もれたもので、年代は後期白亜紀のものと記述している。また、これらの骨格は齧歯類サイズの多丘歯類哺乳類の新属のもので、WeaverたちによってFilikomys primaevus(化石から解釈した行動にちなみ、「友人」や「隣人」を意味するギリシャ語のfilikósに由来)と命名された。F. primaevusは穴を掘るのによく適応した強力な肢を有し、これによって最大5匹の複数世代集団で同じ穴に生息していた。Weaverたちは、ウサギのような現生する潜穴性の社会性哺乳類の行動に基づき、この化石個体には血縁関係があったのではないかと考えている。


Fossil specimens of rodent-like multituberculate mammals, dated to 75.5 million years ago, including skeletons of multiple individuals burrowed together, suggest that mammals may have been social since the Mesozoic era. These findings are reported in a paper published this week in Nature Ecology & Evolution.

Although a large number of placental mammals are social today, the relative absence of sociality in egg-laying and marsupial mammals has led researchers to believe that the ancestors of mammals led solitary lives until after dinosaurs became extinct approximately 66 million years ago.

Lucas Weaver and colleagues describe deposits of small mammal bones found in Montana, United States, from multiple individuals of different generations buried together, dating to the late Cretaceous. The skeletons represent a new genus of rodent-sized multituberculate mammal the authors named Filikomys primaevus. The genus name comes from the Greek filikós, meaning friendly or neighbourly, because of the behaviour the authors interpreted from the fossils. F. primaevus had powerful legs well-adapted for digging, which allowed them to burrow together in multigenerational groups of up to five individuals. Based on the behaviour of living burrowing social mammals like rabbits, the authors suggest that the fossil individuals were related.

The authors conclude that the fossils provide evidence of social mammal behaviour more than 75 million years ago.

doi: 10.1038/s41559-020-01325-8

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