Research press release

落角期はシカにとって死活問題

Nature Ecology & Evolution

Early antler shedding costs deer-ly

角のない雄ジカがオオカミに狙われやすいことを明らかにした論文が、今週掲載される。このことはシカにとって問題となる。早く角を落としたシカは、再び角が生えると次の交尾の可能性が高まる一方で、捕食者に対する防御力を失っているのである。

雄のアメリカアカシカ(北米のシカの1種)は、交尾期間が過ぎた後2~3カ月で角を落とす。新しい角はすぐに成長し始め、次の交尾期にライバルの雄に対する武器として使えるようになる。早く角を落とせば次の交尾期までにより大きな角を生やすことができるにもかかわらず、雄ジカが角を落とすタイミングはさまざまである。大きな角はライバルに対する優位性につながり、交尾の機会を増やせるのに、である。

Matthew Metzたちは、米国イエローストーン国立公園で雄のアカシカを13年にわたって観察し、角を早く落とすことに未知のコストがあるのかを調べた。その結果、雄ジカの群れは、角のない個体が1頭でもいるとオオカミの襲撃を10倍受けやすくなることが明らかになった。オオカミが狙うのは断然、角のない個体であるため、アカシカ個体群内の角のない個体は健康状態が良いにもかかわらず、落命するリスクが高くなっていた。

この知見から、角は、配偶者を巡る競争で武器として使われる他に、捕食者に対する抑止という第2の機能を果たしていることが示唆された。しかし、角を生え替わらせる必要性によってこの2つの機能の間にトレードオフが生じ、これがアカシカの進化に影響を与えたと考えられる。

Wolves preferentially target male deer that lack antlers, finds a study published online this week in Nature Ecology & Evolution. This presents a problem for deer, which shed their antlers early to improve future mating opportunities once they grow back, at the risk of losing their defence against predators.

Male elk (a North American species of deer) shed their antlers over two-three months following their mating period. New antlers begin to regrow immediately, so that they are ready in time to use as weapons against rival males in the next mating season. Males lose their antlers at different times, however - even though early shedding allows for larger antlers to grow by the next mating season. This leads to greater success over rivals and thus more mating opportunities.

Matthew Metz and colleagues investigate whether there may be hidden costs to this early shedding by observing male elk over a period of 13 years in Yellowstone National Park, USA. They find that groups of males were ten times more likely to be attacked by wolves if they contained at least one individual without antlers. This led to a greater risk of dying for individuals within the elk population without antlers, as wolves strongly preferred antlerless individuals, despite being in better health.

These findings suggest that, alongside serving as a weapon when competing for mates, antlers also perform a secondary function in deterring predators. However, the need to regrow antlers results in a trade-off between these two functions - one that is likely to have influenced the elk’s evolution.

doi: 10.1038/s41559-018-0657-5

「Nature 関連誌注目のハイライト」は、ネイチャー広報部門が報道関係者向けに作成したリリースを翻訳したものです。より正確かつ詳細な情報が必要な場合には、必ず原著論文をご覧ください。

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