Research press release


Nature Ecology & Evolution

Salmonella may have caused devastating epidemics in sixteenth century Mexico

16世紀メキシコの伝染病による死亡者の歯からサルモネラ菌(Salmonella enterica)のゲノムが分離されたことが、今週報告される。その研究成果は、アメリカ大陸に関して知られている最初のサルモネラ菌発生例を示しているが、それはヨーロッパ人が持ち込んで壊滅的な影響を生じたものと考えられる。

感染症の原因となる病原体には、骨格の痕跡を残さないものが多いため、それを古人骨中から発見することは極めて困難である。Ashild Vageneたちは、ココリツトリ(現地のナワトル語で「致命的な伝染病」の意)の墓地に埋葬され、ヨーロッパ人と接触して間もなくのものとされている先住民10人の歯から、MALT(MEGAN Alignment Tool)という新しいスクリーニング技術を用いてサルモネラ菌のDNA塩基配列を見いだした。ココリツトリ伝染病の症状に関する古文書の記録から、これまでその大規模伝染病は腸チフス熱の類いによるものと主張されていた。今回S. enterica(チフスを引き起こす細菌)が見つかったことは、大規模伝染病の原因がチフスであったことを支持している。

中世の欧州に存在したことが知られているS. entericaに接触したことがなかった先住民集団は、感染に対して極めて脆弱であったと思われ、そのことはココリツトリの死亡率の高さを説明すると考えられる。このパターンは、最初の接触から数百年の間に新世界人と欧州人の間でさまざまな疾患(天然痘、インフルエンザ、麻疹など)が交換されてきたことに表れている。チフスと同様、そうした疾患の多くは骨格の痕跡を残さないが、今後、その一部を引き起こしたDNAウイルスや病原菌の発見に、この新たなMALT法が役立つ可能性があると期待される。

Salmonella enterica genomes are recovered from the teeth of victims of a sixteenth century epidemic in Mexico in a paper published online this week in Nature Ecology & Evolution. The study represents the first known occurrence of salmonella in the Americas, which appears to have been introduced by Europeans to devastating effect.

Identification of infectious-disease-causing pathogens from archaeological human remains is notoriously difficult because most do not leave skeletal traces. Ashild Vagene and colleagues used a new screening technique called Megan Alignment Tool (MALT) to identify Salmonella DNA sequences from the teeth of ten indigenous individuals buried in a cocoliztli ('pestilence' in the indigenous Nahuatl language) cemetery, dating to the time of early European contact. Historical documentation of the cocoliztli epidemic symptoms had previously been used to argue that some form of typhoid or enteric fever was responsible for the outbreak. This identification of S. enterica (the bacterium that causes typhoid) supports typhoid as the culprit.

Without prior exposure to S. enterica, which is known to have been present in Europe in the Middle Ages, indigenous populations would have been highly vulnerable to infection, which could explain the high mortality rates of cocoliztli. This pattern is mirrored in the exchange of multiple diseases (such as smallpox, flu and measles) between Americans and Europeans in the centuries following first contact. As with typhoid, many of these diseases do not leave skeletal traces; however it is hoped the new MALT technique may in future be able to help identify the DNA viruses and bacterial pathogens that caused some of them.

doi: 10.1038/s41559-017-0446-6

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