Research press release


Nature Ecology & Evolution

Bigger beaks for bigger prey


タニシトビ(Rostrhamus sociabilis)は、湾曲したくちばしと長い爪を使い、リンゴガイの身を殻の中から引き出す。この鳥の個体群は急激に縮小してきたが、2016年に発表された研究で、その個体数が増加に転じたことを明らかになった。それと並行して、その生息範囲には侵入した別種のリンゴガイ(Pomacea maculata)が広がった。これは意外なことであった。というのも、その侵略的巻き貝はタニシトビが常食とするものよりもはるかに大型で、一般にタニシトビは大きなリンゴガイの身を取り出すのが難しいためである。

今回Robert Fletcher Jrたちは、過去10年間(タニシトビにとってわずか1.5世代)ほどの間に、タニシトビの全体的な体重と相対的なくちばしのサイズが大型化していることを報告している。また、体とくちばしが小さいよりも大きい若鳥の方が、生後1年間を生き延びる可能性が高いことも明らかにされた。統計的に調べたところ、この結果は、現時点では遺伝的な変化ではなく、発現した表現型の変化である可能性が最も高いことが分かった。しかし研究チームは、今回明らかになった侵略的被食種に対する捕食者の反応の初期段階が、まもなく起こる進化的変化の予兆である可能性を示唆している。

The body and beak size of endangered North American snail kite birds have increased in the ten years since snails larger than those that they usually prey upon invaded their territory. The findings, published online this week in Nature Ecology & Evolution, are an unusual example of rapid change of predator species in response to an invasive prey species.

Snail kites (Rostrhamus sociabilis) use their curved beak and long claws to extract the meat from the shells of apple snails. Populations of these birds have been in severe decline, but research published in 2016 showed that kite numbers are on the rise again. In the same timeframe, an invasion of a different species of apple snail (Pomacea maculata) has swept into their territory. This was surprising, because the invasive snails are much larger than the kites’ usual prey, and the birds typically have difficulty getting at the meat of larger snails.

Here, Robert Fletcher Jr and colleagues report that the overall body mass and the relative beak size of the kites have increased over the past 10 years - which is only about 1.5 kite generations. The authors also find that fledgling birds larger in body and beak size are more likely to survive their first year than smaller or smaller-beaked birds. Statistical tests show this effect is most likely to be a change in the birds’ expressed phenotype rather than a genetic change, at this point in time. However, the authors suggest that this snapshot of the early stages of a predator’s response to an invasive species of prey indicates that evolutionary change is imminent.

doi: 10.1038/s41559-017-0378-1

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