Research press release


Communications Biology

Evolution: New species of Early Cretaceous dino-bird shook its tail feather



この論文で、福井県立大学の今井拓哉(いまい・たくや)たちは、3次元的に保存されたハトほどのサイズの鳥類の化石について記述している。この化石標本は、中国以外で初めて発見された白亜紀の原始的鳥類種の化石で、Fukuipteryx primaと命名された。今井たちは、F. primaと始祖鳥には、いくつかの共通の特徴(頑丈な叉骨、融合していない骨盤、前肢)があるが、F. primaには十分に形成された尾端骨もあったという見解を示している。以前の研究では、尾端骨が、鳥類の初期進化における重要な飛翔適応の1つであることが示唆されていた。これに対して、今井たちは、F. primaに尾端骨があるということは、尾端骨が単に尾の縮小の副産物に過ぎず、飛翔適応とは関係がないとする最近提起された理論を裏付けるものだという考えを提起している。

The fossil of a previously unknown species of bird found in Japan is reported in a paper in Communications Biology. This specimen, which lived during the Early Cretaceous around 120 million years ago, may increase our understanding of early bird evolution.

The Archaeopteryx from the Late Jurassic (around 160 to 140 million years ago) found in Germany is generally considered to be the first known bird, but characteristics associated with modern birds didn’t begin to appear until the Cretaceous. The earliest known Cretaceous bird fossils are two-dimensional specimens found in north-eastern China. These birds lack a pygostyle, a triangular plate found at the end of the backbone to support tail feathers, which is a fundamental feature of modern birds.

Takuya Imai and colleagues describe a three-dimensionally preserved pigeon-sized bird fossil in central Japan that dates to the Early Cretaceous. This specimen, named Fukuipteryx prima, is the first species of primitive bird from this time period found outside China. The authors suggest that F. prima may have shared several features with Archaeopteryx, including a robust wishbone, unfused pelvis, and forelimbs, but F. prima also has a fully-formed pygostyle. Previous research has suggested that the pygostyle is one of the key flight adaptations in the early evolution of birds. However, the authors propose that the presence of the pygostyle with F. prima supports recent theories that it is merely a byproduct of tail reduction and unrelated to flight adaptation.

doi: 10.1038/s42003-019-0639-4

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