Research press release

地球科学:砂漠に埋もれた古代の川

Nature Communications

Earth science: Ancient river lost in the sands of time

西サハラの砂漠には、かつて広大な河川網があったことを明らかにした論文が、今週掲載される。この新知見は、過去と将来の気候の下でのアフリカ大陸に関する理解に対して重要な意味がある。

現在の西サハラには主要な河川系はなく、絶えず移動する砂丘しかない。ところが、最近発表された知見で、過去に河川系が存在していたことが示唆されている。河川によって運ばれた微細粒が深海で発見され、西サハラ沖の大陸棚に掘り込まれた大規模な海底谷も発見されたことで、西アフリカに主要な河川系が存在していたことが示されている。しかし、陸上のそうした広大な河川網の直接証拠は得られていない。

今回、Charlotte Skoniecznyたちは、地球上空の軌道を周回し、砂丘のような深さ数メートルの物質を探査できるレーダー衛星の画像を用いて、砂丘の下に隠れている地質学的特徴の位置を明らかにした。Skoniecznyたちは、この手法を用いて、全長約520 kmの広大な古代の河川網の存在を明らかにした。この河川網は、隣接する海岸線上にすでに同定されている海底峡谷とほぼ完全に一致している。

この新知見は、西アフリカ沖の堆積物記録の解釈、そして、今よりも雨が多く、もしかすると緑も多かったかもしれない古代のサハラ砂漠の解明にとって重要な意味を持っている。

The sandy wastes of the Western Sahara once accommodated a vast river network, according to a study published in Nature Communications this week. The findings have important implications for our understanding of the African continent under past and future climates.

Today, no major river systems exist in the Western Sahara, only a constantly shifting sea of sands. However, recent findings have suggested that this has not always been the case. The discovery of fine-grained, river-borne material in the deep ocean, and an extensive submarine channel carved into the continental shelf off the Western Sahara coast, indicate the past existence of a major West African river system. However, direct evidence of such a vast fluvial network on land has been lacking.

Charlotte Skonieczny and colleagues use orbital radar satellite imagery, which has the capability to penetrate metres of material, such as sand dunes, and map the geological features that lie hidden beneath. Using this technique, the team reveal the existence of a vast ancient river network approximately 520 km in length, which aligns almost perfectly with the submarine canyon previously identified on the adjacent coastline.

The findings have important implications for the way in which sediment records off West Africa are interpreted and for our understanding of an ancient, wetter, and possibly greener, Sahara.

doi: 10.1038/ncomms9751

「Nature 関連誌注目のハイライト」は、ネイチャー広報部門が報道関係者向けに作成したリリースを翻訳したものです。より正確かつ詳細な情報が必要な場合には、必ず原著論文をご覧ください。

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