Research press release


Scientific Reports

Geology: Alpine summits may have been ice-free during life of Tyrolean Iceman

アルプス山脈の標高3000~4000メートルの山頂は、チロルのアイスマン「エッツィ」が生まれる直前の約5900年前までは氷がなく、この頃から新たな氷河が形成され始めたとする研究報告が、Scientific Reports に掲載される。この知見は、アルプス山脈の中で最も標高の高い山頂(4000メートル以上)だけが、約1万1650年前に始まった現在の地質時代である完新世を通じて氷に覆われていたことを示唆している。


今回、Pascal Bohleberたちの研究チームは、オーストリアのエッツタール・アルプスで、ヴァイスゼーシュピッツェ山頂氷河の氷から岩盤までの雪氷コア2本を標高3500メートルで掘削し、分析した。この掘削地点は、アイスマン(5100~5300年前と年代決定された)が発見された標高3210メートルの地点から12キロメートル離れたところにある。Bohleberたちは、先史時代の試料の年代を決定するための重要なツールである放射性炭素年代測定法を用いて、深さ11メートルの岩盤の直上の氷が5900年前のものであることを明らかにした。岩盤の直上の氷は、氷のない期間を経て初めて形成された氷であるため、その最大年代を決定できれば、過去の氷のない期間を特定できる。


Alpine summits at 3,000 to 4,000 m may have been ice-free until about 5,900 years ago, just before the lifetime of the Tyrolean Iceman (Oetzi), when new glaciers started to form, according to a study published in Scientific Reports. The findings suggest that only the highest Alpine summits (4,000 m and above) remained covered in ice for all of the current geological epoch, the Holocene, which began approximately 11,650 years ago.

Understanding how past glacier dynamics related to changes in climate, may help assess the pace of future glacier loss in the Alps, and previous research dated the oldest ice at some summits above 4,000 m to 11,500 years ago.

Pascal Bohleber and colleagues analysed two ice cores collected at 3,500 m altitude from ice frozen to the bedrock of the Weißseespitze summit glacier in the Oetztal Alps, Austria. This site is 12 km from where the Iceman (dated to 5,100 to 5,300 years ago) was found at 3,210 m. Using radiocarbon dating ― a key tool for determining the age of prehistoric samples ― the authors found that the ice just above the bedrock at 11 m depth was 5,900 years old. As the ice just above the bedrock is the first to have formed after an ice-free period, determining its maximum age can identify past ice-free periods.

Although the findings indicate that deglaciation of Alpine summits at below 4,000 m during the Holocene is not unprecedented, further information is needed on whether deglaciation is currently occurring at an unprecedented pace. Under current melt rates the old ice just above the bedrock, which is a sensitive archive of glacier change, may be lost within the next two decades, according to the authors.

doi: 10.1038/s41598-020-77518-9

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