Research press release

古生物学:古代アフリカのクロコダイルの頭蓋骨がアメリカのクロコダイルの起源を解明する手掛かりに

Scientific Reports

Palaeontology: Ancient African skull sheds light on American crocodile origins

絶滅したアフリカのクロコダイル種Crocodylus checchiaiが、アメリカのクロコダイルの現生種と近縁関係にあるとした解析結果を報告する論文が、Scientific Reports に掲載される。この知見は、クロコダイルが中新世後期(1100万年〜500万年前)にアフリカからアメリカに移動した可能性を示唆している。

今回の発見までは、クロコダイルが大西洋を横断してアフリカ大陸からアメリカ大陸に到達したのか、あるいはその逆なのかが不明だった。今回、Massimo Delfino、Dawid Iurinoたちの研究チームは、1939年にリビアのAs Sahabiで発見され、ローマ大学ラサピエンツァ校の地球科学博物館(MUST)に保管されているC.checchiaiの頭蓋骨を、コンピューター断層撮影画像を用いて再調査した。彼らは、いくつかの新しい頭蓋構造を明らかにした。その1つがC.checchiaiの口吻の中央部が突出していることであり、これは他のアフリカのクロコダイル種に見られない構造だが、アメリカのクロコダイルの現生種[オリノコワニ(C. intermedius)、モレレットワニ(C. moreleti)、アメリカワニ(C. acutus)、キューバワニ(C. rhombifer)]の頭蓋骨には見られる。このように骨格構造が共通しているということは、C.checchiaiとアメリカに生息するクロコダイルの間に密接な進化的関係のあることを示している。

そして、クロコダイル種間の進化的関係のさらなる解析が行われ、C.checchiaiが、北米と南米に現生するクロコダイル種(4種)と同じ進化系統の一部であることが示唆された。C.checchiaiの化石は、年代測定によって約700万年前のものとされた。これに対して、アメリカのクロコダイルの化石として最古のC.falconensisは約500万年前のものとされている。Delfinoたちは、以上の知見に基づいて、クロコダイルがオーストラリアからアフリカを経て西へ移動してアメリカに到達したという見解を提起している。

The extinct African crocodile species Crocodylus checchiai may be closely related to American crocodile species alive today, according to a study published in Scientific Reports. The findings suggest that crocodiles may have migrated from Africa to America during the Late Miocene epoch (11–5 million years ago).

Prior to this discovery it was unclear whether crocodiles reached the Americas from Africa, via a hypothesized transatlantic voyage, or vice-versa. Massimo Delfino, Dawid Iurino and colleagues used CT imaging to re-examine a skull of C. checchiai that was discovered in 1939 in As Sahabi, Libya and is stored at the Earth Sciences museum (MUST) of Sapienza University of Rome. The authors identified several new skull structures including a protrusion in the middle of the snout of C. checchiai that has not been identified on any other African crocodile species, but that is present on the skulls of the four living American crocodile species: Crocodylus intermedius, C. moreleti, C. acutus and C. rhombifer. This shared skeletal structure indicates a close evolutionary relationship between C. checchiai and American crocodiles.

Further analyses of the evolutionary relationships between species suggest that C. checchiai may be part of the same lineage as the four crocodile species found in North and South America today. The remains of C. checchiai have been dated to around seven million years ago while the oldest remains of an American crocodile, the extinct C. falconensis, have been dated to around five million years ago. Based on these findings, the authors propose that crocodiles reached America by migrating westwards from Australasia via Africa.

doi: 10.1038/s41598-020-68482-5

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