Research press release

【進化】中新世の「ネズミ」の移動の手掛かりとなる歯の化石

Scientific Reports

Evolution: Ancient teeth shed light on Miocene ‘mouse’ migration

先史時代のネズミ亜科動物(マウス、ラットやその近縁種が含まれる哺乳類の分類群)の新種が、レバノンで発見された化石から同定された。この新知見は、ネズミ亜科動物の最初のアジアからアフリカへの分散がレバント地方を経由したものだったことを示す初めての物理的証拠である。この研究結果を報告する論文が、今週掲載される。

哺乳類の最大の亜科であるネズミ亜科は、1600万年前に南アジアで出現したと考えられている。しかし、ネズミ亜科動物が最初に分散した時期と経路に関する仮説は明確に示されていなかった。

今回、Raquel Lopez-Antonanzasたちは、2013年と2018年にレバノンで発掘された歯の化石を分析して、これまでに発見されていなかった種の歯であることを明らかにし、この新種をProgonomys manoloと名付けている。Lopez-Antonanzasたちは、P. manoloが約1100万~1050万年前に生息していたProgonomys属の最も古い種に形態学的に類似していると考えており、このことからP. manoloは、Progonomys属の最も原始的な種の1つだったと示唆される。Progonomys属は、ネズミ亜科動物が出現したと考えられている南アジアから最初に分散したネズミ亜科動物である。

レバノンがアフリカ大陸に近いことを考えると、後にアフリカに定着したProgonomys属集団の祖先がP. manoloである可能性が高いとLopez-Antonanzasたちは考えている。

Progonomys属のさまざまな種の歯の分析が行われた結果、歯が進化の過程を通じて変化したことも明らかになった。後期の種の方が臼歯の幅が広く、広食性種の雑食性食餌から狭食性種の草食性食餌への移行が示唆された。これは、温暖湿潤だった中新世中期から乾燥の進んだ中新世後期への移行に関連している。

以上の新知見は、アラビア半島におけるProgonomys属の最初の記録であり、ユーラシア大陸とアフリカ大陸をつなぐ「レバント回廊」の重要性を高め、ネズミ亜科の最古の大陸間分散についてさらに詳しい情報をもたらしている。

The largest subfamily of mammals, Murinae, is thought to have originated 16 million years ago in southern Asia. Yet, the possible routes and timing of the first murine dispersal have remained unclear.

Raquel Lopez-Antonanzas and colleagues analysed fossil teeth excavated in Lebanon in 2013 and 2018 and identified them as belonging to a previously undiscovered species, which they named Progonomys manolo. They find that P. manolo is morphologically comparable to the oldest populations of Progonomys, which lived around 10.5-11 million years ago. This suggests that P. manolo is one of the earliest representatives of Progonomys. The genus Progonomys was the first mouse to spread out of southern Asia, where mice are believed to have originated.

Given the proximity of Lebanon to the African continent, P. manolo is likely to have given rise to later populations of Progonomys that settled in Africa the authors suggest.

Dental analysis of various species of Progonomys also revealed that their teeth changed throughout the course of evolution. Later species had broader molars, which suggests a transition from an omnivorous, generalist diet to a more specialist, herbivorous one. This is related to the transition from a warm and moist middle Miocene to an increasingly drier one in the Late Miocene.

The findings, which constitute the first record of the genus Progonomys in the Arabian Peninsula, enhance the importance of the ‘Levantine Corridor’ as a crossroad between Eurasia and Africa and provide additional detail on the oldest intercontinental dispersal of the Murinae.

doi: 10.1038/s41598-019-47894-y

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