Research press release


Scientific Reports

Zoology: Otters create their own archaeological records



Jessica Fujii、Natalie Uominiたちの研究グループは、米国カリフォルニア州中部にあるエルクホーン・スラウという感潮河口域で、ラッコが岩石を使って獲物をこじ開けている様子を10年間にわたり観察した。著者たちは、この区域にある421個の岩石を調べて、そのうちの77個に独特な摩耗パターンがあることを発見し、これらはラッコが獲物をこじ開ける際に用いた岩石と判断して矛盾がないことを明らかにした。また、この区域内では捨てられたイガイの殻が多数見つかり、その破損パターンが捕食者であるラッコの行為と矛盾しないことも明らかにした。著者たちは、これらの破損パターンによって、ラッコが岩石を使ってこじ開けたイガイとヒトや他の動物が壊したイガイを区別できた。著者たちは、岩石や貝殻に残された独特な損傷は、明確な行動上の特徴を表していて、これらを用いることで過去のラッコの採餌域を特定できる、という考えを示している。また、今回の知見は、動物界全体でも珍しく、海洋動物においては極めてまれな石の台の使用の進化を解明する際に役立つかもしれない。

Sea otters leave distinct wear patterns on the rocks that they use to break open hard-shelled food reports a paper in Scientific Reports. The patterns, which can be recognised using archaeological techniques, could help trace locations of previous sea otter populations that are now extinct.

Sea otters are the only marine mammal known to use stone tools to break open prey such as mussels. They have been observed striking prey against rocks under water, on their chests or by using a boulder at the water margin. However, the physical effect of this behaviour on local environments is not well known.

Jessica Fujii, Natalie Uomini and colleagues observed sea otters using rocks to break open prey over a 10 year period in Elkhorn Slough, a tidal estuary in central California. They surveyed 421 rocks in the area and found that 77 of the rocks had distinctive wear patterns of damage consistent with being used by otters to break open prey. In the same areas they also found a large number of discarded mussel shells with shell breakage patterns consistent with predator actions. These patterns enable the researchers to distinguish mussels that had been broken by otters using rocks from those broken by humans or other animals. The authors suggest that the distinct damage to rocks and shell presents a clear behavioural signature that can be used to identify previous foraging areas of sea otters. In addition, the findings may help us to understand the evolution of stone anvil use, which is rare in the animal kingdom and is extremely rare in marine animals.

doi: 10.1038/s41598-019-39902-y


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