Research press release


Nature Human Behaviour

Witchcraft beliefs structure social interactions



Ruth Mace、Ting Ji、Yi Taoたちの研究グループは、中国南西部に住むモソ族の5つの村の800世帯を対象に、インタビューおよび贈り物を使う実験を行った。モソ族では、世帯主である女性およびその娘たちは、周囲の人々によって、超自然的な力を備えていて、食中毒に関わる者であると見なされると「zhu」と呼ばれる。研究グループは、世帯間の社会的相互作用を視覚的に再構成することで、「zhu」と非「zhu」にはっきりと分けられる世帯間の社会的ネットワークの存在を見いだした。zhuの世帯は多くの場合、近親結婚が避けられ、また非zhu集団との間において農作業の協力がなされない。zhuの世帯はむしろ結婚や労役交換を、小規模なサブネットワークの中で優先的に互いにやりとりしている。今回、研究グループが、zhuの世帯が経済ゲームにおいて他の世帯と同程度に協力的であることを見いだした点は重要である。というのも、この結果から、「zhu」というレッテルが、〈協力的でない、あるいは信頼できない世帯である〉という印をつけるために用いられているのではないことが示唆されるからである。


Being labelled a witch - or ‘zhu’ - can affect who marries, helps and trades between households in villages in southwest China, reports a paper published in Nature Human Behaviour this week. This behaviour may function to spite potential rivals.

Negative labels that ostracize individuals - such as being named a witch - have a long and widespread history in human societies, but their social function is not well understood. While some research suggests that witchcraft labels are used to mark untrustworthy or uncooperative individuals, others have suggested that they function to undermine competitors. To date, there has been little quantitative data to explore these alternatives.

Ruth Mace, Ting Ji, Yi Tao and colleagues conducted interviews and gift-giving experiments in 800 households across five villages of the rural Mosuo people. Among the Mosuo, female heads of households and their daughters are called zhu when others believe that they have supernatural powers and engage in food poisoning. By visually reconstructing the social interactions among households, the authors found a social network of households clearly divided between zhu and non-zhu. Zhu households were largely excluded from intermarriage and from trading farm labour with non-zhu households; however, zhu households made up for this by preferentially interacting with each other in small sub-networks. Importantly, the authors found that zhu households were no less cooperative than others in economic games, suggesting that ‘zhu’ isn’t being used to mark uncooperative or untrustworthy households.

The authors suggest that witch-labelling may have evolved as a way for people to besmirch rivals and gain a competitive advantage in reproduction and resources.

doi: 10.1038/s41562-017-0271-6

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