리서치 하이라이트

조류의 손가락 구성과 유사한 진화 단계를 보여준 공룡 화석

Nature 459, 7249

공룡이 현재의 조류로 진화하였다는 가설이 널리 받아들여지고 있다. 하지만 아직까지 해결되지 않는 문제가 남아 있다. 조류의 날개에 감춰져 있는 손은 조상의 5개 손가락 중에서 두 번째 세 번째, 그리고 네 번째 손가락으로부터 유래했을 것으로 생각되고 있다. 하지만 조류와 가장 가까운 멸종된 종인 Theropod dinosaur의 손은 첫번째, 두 번째, 그리고 세 번째 손가락으로부터 유래한 손가락을 가지고 있다. 어떤 손이 다른 손으로 어떻게 변화되는 것일까? 공룡 탐사가인 Xing Xu와 공동연구원들은 중국 서부 지역에 위치하고 있는 정가 분지(Junggar Basin)에 있는 주라기 지층에서 발견된 원시 초식성 수각아목(theropod)를 발견함으로써 이러한 의문을 해결할 수 있었다. 이 화석은 약 1억 5천 5백만년 된 것으로, 첫번째 손가락의 일부가 완전히 발달된 두 번째, 세 번째, 그리고 네 번째 손가락 옆에 붙어 있지만, 손가락 뼈는 첫번째, 두 번째, 그리고 세 번째처럼 보였다. 이번에 발견된 화석을 통해서 공룡의 손에서 날개로의 진화가 손목에서 손가락으로의 복잡한 발달 과정에서의 전환 과정을 포함하고 있는 것으로 확인되었으며, 이번에 발견된 화석은 이러한 전환 과정 중에 있는 것으로 여겨진다.