리서치 하이라이트

원자 질소를 포함하고 있는 분자 구름

Nature 442, 7101

혜성은 태양계가 생성된 것과 같은 시기에 얼음 먼지가 서로 뭉쳐서 생성된 것으로 믿어지고 있다. 혜성과 성간 얼음의 조성이 비슷하다는 사실은 놀라웠으며, 성간 오리진에 대한 힌트를 제공하고 있다. 하지만, 확실한 차이가 존재하고 있다. 분자 질소(molecular nitrogen, N2)는 혜성에는 존재하지 않는 것으로 생각되어 왔었다. Maret 등은 새로운 기술을 이용하여 두꺼운 분자 구름 내에 풍부하게 존재하고 있는 질소를 측정하는데 성공하였다. 분자 구름 내에 존재하는 질소는 분자 상태가 아니라, 원자 상태의 질소가 풍부하게 존재하고 있는 것으로 밝혀졌다. 이번 발견을 통해서 혜성, 운석, 성간 먼지, 그리고 분자 구름의 화학적 조성 간에 유사성을 발견할 수 있었다. 또한 분자보다는 원자에 대한 질소의 세분화가 더 크며, 방사선 동위 원소의 이형이 운석에서 발견되었으며, 성간 먼지 입자도 설명되어졌다.